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Dans les profondeurs de l’Océan Indien, à proximité des cheminées hydrothermales dont l’eau bouillante sort de hautes colonnes, se trouve  chrysomallon squamiferum, l’escargot aux pieds d’écailles. L’environnement hostile a fait en sorte que le gastéropode a développé un exosquelette tout à fait unique. Sa coquille externe est couverte d’une couche de fer, et son tendre pied est protégé par des écailles minéralisées faite de sulfure de fer. C’est le seul animal sur terre à utiliser ainsi le fer.

scaly-foot-gastropod-9Les trois populations de Chrysomallon squamiferum: Kairei, Longqi, Solitaire (de gauche à droite). Photo

L’espèce a été découverte en 1999, à deux km de profondeur au milieu de l’Océan Indien. Les escargots ont incorporé dans leur coquille les sulfures et métaux qui se trouvent dans leur environnement immédiat. C’est toute une armure ferreuse, principalement de la pyrite et de la greigite. Et comme la greigite est magnétique, l’escargot attire les aimants.

scaly-foot-gastropod-2La coquille du gastéropode est composée de trois couches. La couche externe, épaisse de 30 μm, est faite de sulfites de fer. Les deux autres couches sont équivalentes à ce que l’on trouve chez d’autres mollusques. Une armure si efficace face aux prédateurs que l’armée américaine finance actuellement des recherches pour développer de nouvelles protections militaires.

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