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Le théâtrophone, c’est un peu l’ancêtre d’un concert sur Youtube, mais sans les images. Créé en 1881 par Clément Ader, il permettait d’écouter de l’opéra par téléphone.

Theatrophone_CheretAffiche de Jules Cheret, 1896. Source

En 1879, Clément Ader participe à la création du premier réseau téléphonique (alors privé) de Paris avec Louis Breguet, Cornélius Roosevelt, François Rodde au sein de la Compagnie des Téléphones Gower, de l’ingénieur américain Frédéric Allen Gower. Devenue la Société générale des téléphones en 1880, la société lance en 1881 le théâtrophone, sur une idée de Ader. Des micros sont installés de chaque côté de la scène de l’Opéra Garnier et permettent d’écouter l’opéra en restant chez soi. Le système sera rapidement étendu à d’autres salles de spectacle.

Theatrophone_appareilSource. Les affiches vantent la qualité des casques pour obtenir un son net et intense. Mieux qu’un casque d’IPod, on peut en être certain…

« C’est très curieux. On se met aux oreilles deux couvre-oreilles qui correspondent avec le mur, et l’on entend la représentation de l’Opéra, on change de couvre-oreilles et l’on entend le Théâtre-Français, Coquelin, etc. On change encore et l’on entend l’Opéra-Comique. Les enfants étaient charmés et moi aussi »

— Victor Hugo, Choses vues, in Œuvres complètes, édition du Club Français du livre, tome XVI, 1970, p. 911.

DocumentFileManagerSource. Pour 1 franc le quart d’heure ou 10 francs la soirée, les français disposant de l’appareil pouvaient profiter de la soirée depuis le confort de leur maison. Cela correspond à 38 euros la soirée, en prix actuel.

theatro_gravureIllustration tirée du Magasin Pittoresque, 1892. Source. Les autres pouvaient écouter le théâtre ou l’opéra dans des endroits publics.

Un appareil. Source

Un appareil. Source

Le principe est simple: il suffit d’entrer une pièce dans l’appareil pour entendre ce que l’on souhaite. Ils étaient situés dans des endroits où la bonne société passait.

Pour les abonnés particuliers en revanche, le service des auditions à domicile se fait par l’intermédiaire d’un bureau et d’une téléphoniste. Évidemment, lorsqu’un abonné du réseau téléphonique est ainsi relié au théâtrophone, il ne peut plus communiquer directement avec un autre abonné, mais il peut toujours  communiquer avec le bureau central. Et c’est ainsi qu’il peut même causer, pendant l’entr’acte, avec un ami relié à un autre théâtre. (Source, page 394)

theatrophone-3Source

La Belgique, le Portugal et la Suède adoptent le procédé dont l’extension sera freinée par les problèmes de… droits d’auteur : ainsi Giuseppe Verdi obtiendra d’un tribunal de Bruxelles l’interdiction de retransmettre ses œuvres. Et oui, ce n’est pas un problème récent! Notez que, les spécialistes de l’époque étaient pourtant d’avis que cela ne devait pas poser problème:

Theatrophone_droit_auteurCompte rendus des séances – Congrès international de la propriété littéraire et artistique, 1935, page 147. Source.

le-theatrophoneSource

Le système fonctionnera jusqu’en 1932. L’arrivée de la radio-diffusion aura eu raison du procédé. Sa réussite aura néanmoins permis à Clément Ader de réunir assez d’argent pour se consacrer à l’aviation.